Firma powstała w roku 1933 jako Seiki Kōgaku Kenkyūjo (精機光学研究所, dosłownie „Laboratorium Optyki Precyzyjnej”). Rok później wyprodukowała swój pierwszy aparat fotograficzny – dalmierz małoobrazkowy o nazwie Kwanon (nazwa nawiązuje do buddyjskiej bogini miłosierdzia- analogicznie jak nazwa pierwszej soczewki użytej przez tę firmę w ich produkcie – KasyaPa – nawiązująca do imienia jednego z głównych uczniów Buddy). W 1935 zmieniono nazwę firmy na nowocześniej brzmiącą: Canon.

W 1957 roku powstała europejska sieć dystrybucji Canon Europe. Wkrótce firma zaczęła rozszerzać działalność i produkować sprzęt innego rodzaju niż aparaty fotograficzne i związane z nimi akcesoria. W 1964 roku wprowadziła na rynek zaawansowany technicznie kalkulator Canola 130[2], w 1970 zaś kserokopiarkę NP-1100. W chwili obecnej Canon oferuje szeroki asortyment sprzętów – od aparatów fotograficznych (lustrzanki i aparaty kompaktowe), kamery, i drukarki. Firma produkuje także sprzęt dla biznesu (wielofunkcyjne drukarki laserowe, kolorowe drukarki biurowe, drukarki wielkoformatowe, skanery, projektory, kalkulatory i oprogramowanie). W listopadzie 2013 roku firma Canon weszła na rynek monitorów, prezentując zaawansowany technologicznie monitor DP-V3010 o rozdzielczości 4K[3]. Canon aktywnie rozwija także działalność na rynku medycznym – firma produkuje specjalistyczny sprzęt, taki jak cyfrowe aparaty rentgenowskie, cyfrowe detektory typu DR wykorzystywane w radiografii cyfrowej i kamery siatkówkowe.

W 2013 roku firma Canon zintegrowała się z holenderską spółką Océ, oferującą drukarki, kopiarki i skanery – w tym sprzęt do druku produkcyjnego), materiały eksploatacyjne, oprogramowanie i usługi. Integracja nastąpiła na mocy porozumienia z 2009 roku, kiedy spółka została wykupiona przez Canon. Proces połączenia rozpoczął się wiosną 2012 r. i został sfinalizowany w 2013 roku[4].

Produkty konsumenckie Przez wiele lat firma była znana wyłącznie jako producent profesjonalnych lustrzanek fotograficznych, używanych przez fotoreporterów i fotografów na całym świecie. Najsławniejszymi modelami były: Canon F-1, Canon A-1 i Canon T90.

Następcą tych manualnych lustrzanek jest system Canon EOS, w ramach którego dostępna jest pełna gama aparatów (a także obiektywów) – od w pełni profesjonalnej serii EOS 1, do modeli amatorskich. Powstały w 1987 r. i zapoczątkowany modelem EOS 650, system EOS obejmuje zarówno aparaty na film, a od roku 1995 (powstała w kooperacji z Kodakiem seria DCS) również aparaty cyfrowe. Powstały w 2000 roku model EOS D30 stanowił pierwszy samodzielnie opracowany przez Canona korpus cyfrowy. W chwili obecnej, w ramach systemu wypuszczane są już wyłącznie lustrzanki cyfrowe – ostatnie analogowe EOS-y – Elan 7N/30V i Rebel T2/300X/Kiss 7 wprowadzone zostały na rynek w roku 2004. W 2014. firma poinformowała, że jedenasty rok z rzędu była światowym liderem pod względem sprzedaży cyfrowych aparatów z optyką wymienną[5].

Firma Canon produkuje także szereg cyfrowych aparatów kompaktowych (serie Powershot i IXUS), a także kamery cyfrowe m.in. z serii LEGRIA i profesjonalne kamery filmowe EOS. W asortymencie marki znajdują się również drukarki i urządzenia wielofunkcyjne PIXMA i SELPHY.

Firma w latach osiemdziesiątych produkowała również głowice magnetofonowe dla firm Sony i Denon.